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Un cometa pudo haber explotado sobre el norte de Chile hace 12.000 años

Por Cosmonoticias @Cosmo_Noticias
Un cometa pudo haber explotado sobre el norte de Chile hace 12.000 años

Superficie en el sitio de estudio Chipana en el desierto de Atacama. Crédito: P.H. Schultz, Universidad Brown.

Hace unos 12.000 años, algo chamuscó una enorme zona del desierto de Atacama en Chile, con un calor tan intenso que convirtió el suelo arenoso en grandes placas de vidrio de silicato. Ahora, un equipo de investigación que estudió la distribución y composición de esos vidrios ha llegado a una conclusión sobre lo que causó el infierno.

En el estudio –en que también participaron Sebastián Perroud de la Escuela de Geología de la Universidad Santo Tomás, y Nicolás Blanco y Andrew Tomlinson del Servicio Nacional de Geología y Minería–, los investigadores demuestran que el vidrio del desierto contiene diminutos fragmentos con minerales encontrados a menudo en rocas de origen extraterrestre. Esos minerales coinciden con la composición del material retornado a la Tierra por la misión Stardust de la NASA, que obtuvo muestras de partículas del cometa Wild 2. El equipo concluye que esos conjuntos minerales son probablemente los restos de un objeto extraterrestre –muy probablemente un comenta de composición similar a Wild 2– que fueron derramados después de la explosión que derritió la superficie arenosa.

“Esta es la primera vez que tenemos evidencia clara de vidrios en la Tierra que fueron creados por la radiación térmica y vientos de una bola de fuego que explotó sobre la superficie”, dijo Pete Schultz, profesor del Departamento de Ciencias Terrestres, Ambientales y Planetarias de la Universidad Brown. “Para tener un efecto tan drástico en una zona tan grande, esta fue una explosión realmente masiva. Muchos de nosotros hemos visto bólidos atravesar el cielo, pero son pequeños puntos comparados con esto”.

Los vidrios están concentrados en zonas a lo largo del desierto de Atacama, al este de la Pampa del Tamarugal, una meseta en el norte de Chile situada entre la cordillera de los Andes al este y la cordillera de la Costa al oeste. Los campos de vidrio verde oscuro o negro se extienden por un corredor que abarca 75 km. No hay evidencia de que los vidrios pudieran haber sido creados por actividad volcánica, así que su origen había sido un misterio, dice Schultz.

Algunos investigadores han propuesto que el vidrio es resultado de antiguos incendios de pasto, ya que la región no siempre fue un desierto. Durante la época del Pleistoceno, hubo oasis con árboles y humedales cubiertos de hierba creados por ríos que bajaban desde las montañas del este, y se ha sugerido que extensos incendios pudieron haber ardido lo suficiente como para derretir el suelo arenoso en grandes placas de vidrio.

Pero la cantidad de vidrio presente junto con varias características físicas clave hacen de los incendios un mecanismo de formación imposible, según la nueva investigación. Los vidrios muestran evidencia de haber sido retorcidos, doblados, enrollados y lanzados cuando aún estaban fundidos. Esto es consistente con un gran meteoro y una explosión aérea, lo que habría sido acompañado por vientos similares a tornados. La mineralogía del vidrio arroja dudas aún más serias sobre la idea de los incendios, dice Schultz. Los investigadores llevaron a cabo un detallado análisis químico de docenas de muestras tomadas de los depósitos de vidrio a lo largo de la región.

El análisis detectó minerales llamados circones, que se descompusieron térmicamente para formar baddeleyita. Esa transición de mineral ocurre generalmente a temperaturas superiores a 1.600 grados Celsius; mucho más caliente de lo que podría ser generado por incendios de pasto.

El análisis también reveló conjuntos de minerales exóticos encontrados solo en meteoritos y otras rocas extraterrestres, dicen los investigadores. Minerales específicos como cubanita, troilita e inclusiones ricas en calcio y aluminio coinciden con las firmas minerales de las muestras de cometa traídas por la misión Stardust.

Un cometa pudo haber explotado sobre el norte de Chile hace 12.000 años

Ubicación en el mapa de los sitios estudiados en Chile: (1) sur de La Calera; (2) cerca del pueblo de Pica; (3) Puquio de Núñez; (4) Quebrada de Chipana; (5) Quebrada Guatacondo. Crédito: Schultz y colaboradores.

“Esos minerales son los que nos dicen que este objeto tiene todas las marcas de un cometa”, dijo Scott Harris, un geólogo planetario en el Centro de Ciencia Fernbank y coautor del estudio. “Tener la misma mineralogía que vemos en las muestras de Stardust contenida en estos vidrios es evidencia realmente poderosa de que lo que estamos viendo es el resultado de una explosión aérea cometaria”.

Se necesita más trabajo para establecer la edad exacta del vidrio, lo que determinaría exactamente cuándo tuvo lugar el evento. Pero la datación tentativa pone el impacto alrededor del tiempo en que los grandes mamíferos desaparecieron de la región.

“Es demasiado pronto para decir si hubo una conexión causal o no, pero lo que podemos decir es que este evento ocurrió cerca del mismo momento en que pensamos que desapareció la megafauna, lo que es intrigante”, dijo Schultz. “También existe la posibilidad de que esto haya sido presenciado por los primeros habitantes, quienes acababan de llegar a la región. Habría sido todo un espectáculo”.

Schultz y su equipo esperan que una mayor investigación pueda ayudar a restringir el tiempo y arrojar luz sobre el tamaño del objeto. Por ahora, Schultz espera que este estudio pueda ayudar a los investigadores a identificar sitios de explosión similares en otros lugares y revelar el riesgo potencial que representan tales eventos.

“Podría haber montones de estas cicatrices de explosiones allí fuera, pero hasta ahora no habíamos tenido suficiente evidencia para hacernos creer que estaban realmente relacionados con eventos de explosiones aéreas”, dijo Schultz. “Pienso que este sitio proporciona una plantilla para ayudar a refinar nuestros modelos de impacto y ayudará a identificar sitios similares en otros lugares”.

El artículo “Widespread glasses generated by cometary fireballs during the late Pleistocene in the Atacama Desert, Chile” fue publicado el 2 de noviembre de 2021 en Geology.

Fuente: Brown University


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