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Una antigua galaxia arroja luz sobre las primeras estrellas

Publicado el 18 marzo 2017 por Jose Vicente Díaz Martínez @josevte72

Los astrónomos han utilizado los radiotelescopios ALMA para detectar una enorme masa de polvo de estrellas que brilla intensamente en una galaxia vista cuando el Universo tenía sólo un cuatro por ciento de su edad actual, es la galaxia más distante en la que se ha detectado polvo. Esta observación también es la más distante de detección de oxígeno en el Universo, el objeto se llama A2744_YD4. La galaxia se nos aparece como lo era cuando el universo tenía sólo 600 millones de años, durante el período en que las primeras estrellas y galaxias se estaban formando. La sorpresa ha sido encontrar que esta galaxia tan joven contenía una gran cantidad de polvo interestelar (formación de polvo por la muerte de una generación anterior de estrellas). Estos nuevos resultados proporcionan una marca nueva sobre la visión de los nacimientos y muertes explosivos de las primeras estrellas.

Una antigua galaxia arroja luz sobre las primeras estrellas
Esta impresión artística muestra la galaxia A2744_YD4, una joven galaxia muy distante. Créditos: ESO / M. Kornmesser

El polvo cósmico se compone principalmente de silicio, carbono y aluminio, en granos tan pequeños como una millonésima parte de un centímetro de diámetro. Los elementos químicos en estos granos se forjan dentro de las estrellas y se dispersan a través del cosmos, cuando las estrellas mueren, más espectacularmente en las explosiones de supernovas, el destino final de estrellas de corta vida y masivas. Hoy en día, este polvo es abundante y es un elemento clave en la formación de las estrellas, los planetas y las moléculas complejas; pero en el universo temprano, antes de que las primeras generaciones de estrellas se extinguieran, era escaso.

La detección de polvo en el universo temprano proporciona nueva información sobre cuándo explotó la primera supernova y, por tanto, el momento en que las primeras estrellas calientes inundaron el Universo de luz. La determinación del tiempo de este amanecer cósmico es uno de los retos de la astronomía actual, y puede tal vez que sea determinado de manera indirecta a través del estudio de los principios de polvo interestelar.

Zoom hasta: A2744_YD4

Para saber más:

[ZSM2014] YD4 — Gravitationally Lensed Image of a Galaxy

Una antigua galaxia arroja luz sobre las primeras estrellas

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