Revista Opinión

Henrietta Swan Leavitt, una mujer estelar

Publicado el 07 marzo 2014 por Gorka Castillo @gorkacastillo

Henrietta Swan Leavitt, una mujer estelar
Lo que ven en el cielo estrellado de la fotografía es la 'Nube de Magallanes', dos galaxias enanas que sólo pueden ser contempladas durante las noches sin luna austral. Una pirotecnia celeste bajo el cielo raso. Su descubridor fue un astrónomo persa llamado Abd Al-Rahman Al Sufi y Fernando de Magallanes el primero en estudiarlas durante su viaje de circunnavegación alrededor de la Tierra.
Sin embargo, pocos sabíamos que esta explosión estelar fue explicada por una mujer silenciada. Se llamaba Henrietta Swan Leavitt y murió en 1921 a los 58 años en Massachusetts dejando todo el trabajo hecho para que sus dos superiores, Edward Pickering y Edwin Hubble (el del famoso telescopio), le robaran la gloria. Pero Estrella es nombre de mujer. 
Decían que la pagaban por trabajar, no por pensar. Leavitt dio sentido a estas dos gigantescas constelaciones compuestas por millones de estrellas que brillan a intervalos. Lo descifró como si se tratara de un morse celestial. Los astrónomos las conocen como Cefeidas, nombre femenino y plural.
Hoy, día internacional de la mujer trabajadora brindo este particular homenaje a Henrietta Leavitt por un doble motivo: por ser una gran astrónoma y por haber sido víctima de la ignominia machista en un mundo donde la inteligencia no suele ser sinónimo de éxito. 
Leavitt dejó un mísero legado. Ni siquiera unas notas de su testamento enterradas en el jardín. Sólo 344, 89 dólares que heredó su madre. Un matemático sueco intentó rescatarla del valle de los desdeñados proponiéndole la nominación a Premio Nobel. Pero llegó tarde. El cáncer ya había hecho su perverso trabajo. 
Durante las siguientes décadas, la comunidad científica ha tratado de purgar su vergüenza: Un cráter lunar y el asteroide 5383 llevan el nombre de esta ingeniosa dama. 
Estimada Henrietta, mujer trabajadora y viajera: Aunque la historia escrita por el hombre te desterrara al eclipse del olvido, tu nombre siempre encumbrará este prado de estrellas.

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