Revista Mundo animal

¿Transferencia genética horizontal en humanos? FAQ

Por Paleofreak
Algunos genes humanos esenciales no proceden de nuestros ancestros”

Humans may have evolved with plant genes, study claims"
Mystery of our 145 'alien' genes: Scientists discover some DNA is NOT from our ancestors - and say it could change how we think about evolution"

El estudio científico* al que se refieren estos titulares se publicó ayer en la revista Genome Biology y es de libre acceso. Vayamos directos al gránido con un nuevo FAQ**
¿Es cierto que se han descubierto genes humanos que no proceden de nuestros ancestros?
Imagina que un extraño hubiera regalado un reloj a tu tatara-tatarabuela. Ese reloj lo hereda tu tatarabuelo, luego tu bisabuelo, de ahí pasa a tu abuela, luego a tu padre, luego lo heredas tú. ¿Dirías que ese reloj “no procede de tus antepasados”?
Esos genes sí proceden de nuestros ancestros, pero algunos ancestros lejanos los adquirieron de otras especies (fenómeno llamado transferencia genética horizontal, TGH) y nosotros los hemos heredado.
¿Esto es totalmente nuevo?
La transferencia horizontal se conoce desde los años 50 y se ha detectado en todo tipo de seres vivos, incluidos varios animales (Por eso quienes están en contra de los cultivos transgénicos porque dicen que “no es natural meter un gen de una especie en otra” están equivocados). Se sabe, por ejemplo, que el parásito Plasmodium vivax ha adquirido genes humanos, y que la mosca Drosophila ananassae tiene transferido casi el genoma entero de la bacteria Wolbachia.
¿Y qué es lo nuevo de este trabajo?
Los autores sostienen que la TGH es más frecuente en animales de lo que se pensaba. Han hallado en animales muchos genes activos que proceden, según ellos, de bacterias, protozoos y hongos. La mayor parte parece tener funciones relacionadas con el metabolismo. Los han detectado también en genomas de primates, incluyendo al ser humano.
¿Entonces ha ocurrido transferencia genética horizontal de microbios a humanos?
De microbios a antepasados de los humanos pero, en principio no necesariamente a humanos. De momento no ha sido posible determinar en qué épocas se produjeron esas transferencias.
¿De verdad tenemos genes de plantas?
Podría ser, pero no he visto que se afirme eso en el trabajo.
Esos genes “extranjeros” ¿podrían haber surgido de otra forma y no mediante transferencia horizontal?
Sí, de hecho es un punto débil del trabajo: los resultados pueden explicarse de otra manera. La TGH suele tener un serio problema con los falsos positivos. Por ejemplo, si un gen antiguo se pierde en muchos linajes pero permanece en determinados animales y determinados microbios, puede parecer que los animales los han adquirido de los microbios o viceversa, cuando no es así. La convergencia evolutiva puede hacer también que genes muy parecidos evolucionen en linajes distantes. Y la divergencia puede hacer que un gen se modifique tanto que se haga irreconocible en determinados linajes mientras se conserva en otros, pareciendo entonces un gen extranjero.
¿Ha sido bien aceptado por la comunidad científica?
De momento solo he leído las declaraciones del microbiólogo Jonathan Eisen, a quien no le ha convencido el trabajo.
¿Es cierto que tenemos que reconsiderar nuestra forma de entender la evolución?
Eso lo ha dicho Alastair Crisp, autor principal del estudio, y me parece un poco exagerado. La transferencia horizontal es un fenómeno conocido y ya se tiene en cuenta a la hora de reconstruir el parentesco de los organismos o estudiar, por ejemplo, la adaptación. Cuando se detecta, claro. A efectos de la teoría evolutiva, la TGH puede entenderse como un tipo de mutación más. Al fin y al cabo ocurre al azar en individuos concretos, con independencia de sus necesidades, y después se somete a las mismas fuerzas evolutivas que cualquier otra variante genética: deriva, selección natural… Los efectos de una transferencia horizontal pueden ser muy diversos, incluyendo el no tener ningún efecto en absoluto. Como en general ocurre con las mutaciones, serían efectos perjudiciales, neutros o beneficiosos.
¿Por qué no actualizas de una vez el diseño viejuno del blog?
Pásame plantillas, tron.


*A. Crisp et al. 2015. Expression of multiple horizontally acquired genes is a hallmark of both vertebrate and invertebrate genomes. Genome Biology 2015, 16:50 doi:10.1186/s13059-015-0607-3
*FAQ significa Flemático Anatomista de Quetognatos

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